'No perdemos de vista a las personas a las que servimos': Los programas de ESL de Delaware se adaptan a una pandemia

Por Docquan Louallen
Posted 9/1/21

Cuando COVID-19 se afianzó y la sociedad comenzó a cerrarse en marzo de 2020, a cientos de latinos en el condado Sussex les preocupaba que retrasara su sueño …

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'No perdemos de vista a las personas a las que servimos': Los programas de ESL de Delaware se adaptan a una pandemia

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Cuando COVID-19 se afianzó y la sociedad comenzó a cerrarse en marzo de 2020, a cientos de latinos en el condado Sussex les preocupaba que retrasara su sueño americano.

Específicamente, les preocupaba lograr sus objetivos de integrarse a la sociedad aprendiendo inglés y siendo un miembro productivo de sus comunidades.

Un paso importante hacia ese objetivo fue el programa de Inglés como Segundo Idioma, que les ayuda a aprender inglés.

Muchos adultos latinos se adhieren al programa como un eslabón para encontrar un trabajo, inscribirse en la escuela, obtener una licencia de conducir o mejorar su capacidad para comunicarse con los maestros de sus hijos.

Los programas, que generalmente se llevan a cabo en bibliotecas, escuelas e iglesias, se centran en gramática, lectura, vocabulario, escritura y conversación.

Pero cuando llegó la pandemia, todos esos lugares cerraron.

Para no cerrar por completo, los sitios del programa se volvieron estrictamente virtuales, utilizando Zoom, a partir de abril de 2020.

En un mes, los programas separados comenzaron a trabajar juntos a instancias de La Colectiva, una red de organizaciones sin fines de lucro, gubernamentales y con fines de lucro en el sur de Delaware que trabaja en conjunto para abordar las necesidades de las familias latinas. Los coordinadores de ocho programas crearon su propia red de ESL. Comenzaron a reunirse regularmente para desarrollar relaciones de trabajo y encontrar formas de adaptar sus programas y apoyar a sus maestros y estudiantes con los desafíos de Covid-19.

La transición fue difícil al principio, ya que la mayoría de los estudiantes no tenían acceso a computadoras.

La mayoría de los estudiantes usaban sus teléfonos inteligentes, lo que limitaba la forma en que podían participar en las actividades de la clase.

“El mayor problema fue la transición a la educación a distancia”, dijo Betty Kirk, directora de programas de Unitarian Universalists of Southern Delaware en Lewes. "Aprender de un teléfono es más difícil que ver una pizarra".

En algunas áreas del condado Sussex, las conexiones a Internet no son confiables, lo que resulta en respuestas de audio y video lentas o entrecortadas. Los instructores dijeron que la interacción en el aula es difícil de replicar en Zoom.

Además, dijeron que muchos estudiantes adultos no son expertos en tecnología y les resultaba difícil iniciar la sesión en Zoom o manejarla mientras lo usaban.

Estos problemas obstaculizaron la participación en las clases de algunos estudiantes.

Pam Cranston, directora de programas de la Iglesia Luterana de Nuestro Salvador en Rehoboth Beach, uno de los programas de ESL más grandes de Sussex, encuestó a sus estudiantes y les preguntó por qué faltaban a clases. Alrededor del 30% mencionó problemas laborales, el 20% mencionó problemas familiares y el 15% dijo que los problemas de salud causaron su ausencia. Los problemas tecnológicos también fueron un factor; el 7,5% dijo que sus dispositivos no funcionaban y el 5% dijo que su conexión a Internet era mala.

Pero la transición a las clases en línea pareció aumentar la cantidad de personas inscritas, posiblemente porque las tarifas son más bajas para el aprendizaje en línea, dijo Cranston.

Greg Hitz, quien es profesor voluntario en las bibliotecas de Lewes, Georgetown y Milton, dijo que "la participación no ha cambiado mucho antes y después de Covid y en realidad puede ser mayor ahora debido a este menor costo".

La mayoría de las clases en el lugar son gratuitas, pero los adultos deben pagar entre $25 y $30 por su libro de texto. Mientras que, en línea, no hay ningún libro de texto.

Algunos directores de programas creen que cobrar por el libro de trabajo motivará al estudiante a venir a clase, ya que lo pagaron.

“Los adultos no tuvieron dificultades financieras con el programa”, dijo Kirk. "Claro, ahorra dinero en gasolina y tarifas cobradas en los libros de trabajo, pero no hay nada como aprender en persona con la experiencia práctica".

Cranston y su personal preguntaron a sus estudiantes si preferían permanecer en Zoom, un poco más de la mitad dijo que sí.

“Con el paso del tiempo, a muchos estudiantes les empezó a gustar Zoom una vez que obtuvieron más conocimientos sobre cómo usarlo”, dijo.

Pero el cambio en los modos de aprendizaje creó un problema inesperado, dijo Cranston. Los estudiantes se adaptaron mejor que los profesores y muchos profesores abandonaron el programa.

Los maestros no podían concentrarse con sus hijos en casa o sentían que era demasiado difícil enseñar en línea.

“Encontrar maestros fue lo más difícil de hacer durante COVID”, dijo Cranston. "Pero nos ajustamos y buscamos maestros en Maryland".

Estar completamente a distancia abrió más oportunidades para posibles maestros voluntarios. Resultó ser una bendición disfrazada.

Otros programas también se ajustaron. Alfabetización Delaware, que tiene su sede en Wilmington, pero expandió su programa de ESL al condado Sussex, inicialmente tuvo problemas para encontrar estudiantes en Sussex.

En junio de 2021, la organización contrató a Dale Ashera-Davis como coordinadora del programa.

Ella estaba dando clases particulares en la biblioteca de Frankford y decidió que la mejor manera de que el programa de alfabetización avanzara era que todas las bibliotecas de Sussex trabajaran juntas.

Davis se conectó con tres directores de biblioteca y con la Red de ESL de La Colectiva. De ahí surgieron las ideas para mejorar más programas de ESL.

La comunicación entre las bibliotecas trajo nuevos recursos y pudieron entregar computadoras portátiles Chromebook a los estudiantes que las necesitaban.

Esto ayudó a los estudiantes que, como consecuencia, no tuvieron que aprender en sus teléfonos.

“Todo ha sido porque las personas trabajan juntas en cooperación, no perdemos de vista a las personas a las que servimos”, dijo Davis.

La unión de las bibliotecas llevó a que se registraran más estudiantes. Uno de esos estudiantes fue Kevin Fuentes.

Fuentes, de 31 años, nació y se crio en Puerto Rico y se mudó a Delaware hace tres años.

Sin saber nada de inglés, Fuentes luchó por encontrar un trabajo.

“Pensé mucho durante la pandemia y me di cuenta de que puedo mejorar en este país si aprendo el idioma”, dijo.

No sabía que había clases de inglés y le preguntó a su amigo con quién trabaja a tiempo parcial cómo podía aprender inglés. “Mi amigo Ulisses se enteró del programa en una biblioteca y le dije: 'inscríbeme'”, dijo.

Como la mayoría de las personas que no hablan inglés, Fuentes tuvo problemas al principio, pero en meses aprendió a tener una conversación decente. Ahora puede hablar, leer y escribir en inglés en un nivel intermedio.

Le encanta estar en línea porque vive en Seaford y prefiere no viajar 40 minutos a las clases en la biblioteca de Frankford.

"Hubiera tenido un problema de transporte importante", dijo Fuentes.

Davis está muy orgulloso de lo lejos que ha llegado Fuentes. Dijo que es uno de sus estudiantes estrella.

Al recuperarse del impacto de la pandemia, casi todos los programas experimentaron altibajos. Algunas de las bajas más significativas se sintieron en el programa dirigido por el Distrito Escolar Técnico de Sussex.

Prepandemia, Sussex Tech tenía más de 400 estudiantes al año en su programa de inglés, ofreciendo clases cuatro días a la semana. Cuando llegó el COVID, la inscripción bajó un 60 por ciento, en parte porque los maestros no estaban acostumbrados a trabajar en Zoom, según Linda Eklund, directora de educación de adultos de Sussex Tech.

Encontrar maestros fue difícil, pero Sussex Tech tenía un plan que ayudaría a sus maestros a adaptarse y aprender a enseñar en Zoom.

“Las primeras dos semanas durante el COVID fueron difíciles”, dijo Linda Tuttle, quien enseña en la biblioteca de Georgetown para Sussex Tech. "Soy un dinosaurio viejo, por lo que la nueva tecnología fue difícil para mí, pero ... (los) entrenamientos me facilitaron el aprendizaje rápido".

Cuando disminuyó la inscripción, Sussex Tech ajustó rápidamente sus agrupaciones de clases. No había suficientes estudiantes para agrupar por habilidad (principiantes, intermedios y avanzados), por lo que estaban mezclados.

“Es difícil cuando todos están en diferentes niveles, pero todos se ayudan unos a otros”, dijo Tuttle. "Mi mejor estudiante ayudará a mi estudiante principiante y mi estudiante de secundaria utiliza a mi mejor estudiante como motivación para subir de nivel".

Andrea Miron es la mejor alumna de Tuttle. Ella se graduará del programa.

Miron tiene 30 años y se unió al programa de inglés en septiembre de 2020 para encontrar un mejor trabajo y comunicarse mejor con sus dos hijos.

Quiere ser un modelo a seguir para sus hijos. Aún no sabe cuál es su propia meta profesional, pero quiere poder pagarles la universidad en el futuro.

“Fue fácil para mí porque tengo un gran maestro y el programa fue tan práctico que pude aprender inglés en menos de un año”, dijo Miron.